Plutón podría tener un polo congelado: científicos

Imágenes recientemente capturadas de Plutón sugieren que el planeta enano tendría hielo en su polo, mientras que en su superficie se observan manchas redondas blancas y oscuras, cada una de las cuales medirían cientos de kilómetros.

Los paisajes de Plutón están empezando a tomar forma gracias a las nuevas imágenes capturadas por la sonda espacial New Horizons, de la Administración Nacional para la Aeronáutica y el Espacio (NASA), que prevé alcanzar su mayor aproximación al planeta en julio próximo.

La superficie moteada que se observa en las fotografías sugiere un terreno complejo y variado, pero lo que despertó mayor interés en los investigadores es un punto brillante en el polo norte de Plutón que podría ser una capa de hielo, nunca antes vista.

Los hallazgos fueron revelados por el investigador principal de la misión New Horizons, Alan Stern, del Instituto de Investigación del Suroeste, quien precisó que las imágenes capturadas desde una distancia de poco más de 100 millones de kilómetros de Plutón.

Los científicos aún carecen de detalles y será hasta que la sonda espacial se acerque lo suficiente al planeta enano para obtener información sobre su composición química.

Las imágenes fueron tomadas mientras New Horizons avanza hacia PLutón, pero "después de una travesía de 114 meses y poco más de 2 meses, nos sentimos como los navegantes oceánicos. "Por fin podemos ver la orillas", afirma Stern, citado por Science News Magazine.

El investigador señala que "no importa cómo gira Plutón, su polo permanece brillante", lo que sugiere que "una gorra helada altamente reflejante" puede existir allí.

"Es raro ver marcas fuertes en la superficie de cualquier planeta del Sistema Solar con esta baja resolución", dice y añade que bien podrían ser geológicas, topográficas o resultado de la composición química.

Manchas claras y oscuras habían sin vistas previamente en Plutón por el Telecopio Espacial Hubble y las nuevas imágenes lo confirman.

Entre los instrumentos que lleva New Horizons, que actualmente está a unos 90 millones de kilómetros de Plutón, se encuentra un espectómetro con el cual los científicos esperan confirmar sus sospechas sobre el polo brillante.

Se estima que la superficie del planeta enano contiene una serie de gases fríos, incluyendo nitrógeno congelado, monóxido de carbono y metano.

New Horizons fue lanzada desde la Tierra en el año 2006 y desde entonces ha viajado -tan rápido como puede- unos cinco mil millones kilómetros a través del espacio.

La velocidad que lleva podría impedirle entrar en órbita alrededor de Plutón cuando llegue hasta él, por lo que tendrá que tomar tantos datos como sea posible del planeta.