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FAO pide esfuerzo mundial contra enfermedad mortal del plátano

La Organización de Naciones Unidas para la Alimentación y la Agricultura (FAO) pidió hoy un esfuerzo contra la propagación del marchitamiento por Fusarium (o fusariosis) en los plátanos, que supone una amenaza para el bienestar económico.

En un comunicado el organismo recordó que los científicos advierten desde hace varios años que la variedad de plátano más popular del mundo, el Cavendish, ha sido víctima de una nueva cepa del hongo que marchita las plantas y acaba con ellas en forma masiva.

Ahora la FAO y un grupo de expertos internacionales se han puesto de acuerdo sobre el marco de un programa mundial contra el marchitamiento por Fusarium que trabajaría en tres frentes de acción.

Los frentes serían prevención de futuros brotes, gestión de casos ya existentes, así como el fortalecimiento de la colaboración y coordinación internacionales entre instituciones, investigadores, gobiernos y productores.

Señaló que el apoyo a la investigación en curso, la educación de los productores y la ayuda a los gobiernos en el desarrollo de políticas y normativas específicas de cada país para la prevención de la enfermedad, serían también aspectos clave del programa.

Las necesidades totales de financiación para esta iniciativa ascienden a unos 47 millones de dólares, según estimó la FAO. Parte de este presupuesto se utilizaría para facilitar asistencia rápida sobre el terreno en los países que se enfrenten a nuevos brotes.

La cepa tropical de raza 4 (TR4, por sus siglas en inglés) del hongo de la enfermedad del marchitamiento por Fusarium está considerada una de las principales amenazas para la producción bananera mundial, con un volumen de 36 mil millones de dólares y que supone una fuente de ingresos o alimentos para unos 400 millones de personas.

"La enfermedad del marchitamiento por Fusarium ha sido un desafío importante en la historia de la producción bananera", advirtió Clayton Campanhola, director de la División de Protección Vegetal de la FAO, en una reunión de expertos en la sede del organismo la semana pasada.

"Tras la devastación provocada por la TR4 en los bananos de algunas zonas de Asia, hemos de temer su propagación en África y Cercano Oriente y también en América Latina, y considerarla una amenaza para la producción a nivel mundial", refirió.

"Los bananos son la fruta más consumida y exportada del mundo", explicó Fazil Dusunceli, un experto en enfermedades vegetales de la División de Protección Vegetal de la FAO.

"Con un 85 por ciento de la producción de bananos destinada al consumo interno, se pueden imaginar el impacto de esta enfermedad en la seguridad alimentaria y medios de vida en los países en desarrollo", explicó.

El plan de la FAO para un nuevo programa de intervención y prevención surge a raíz de un caso reciente en Mozambique, que dio lugar a un proyecto de emergencia de la FAO en diciembre para contener el hongo en el país africano.

Los brotes anteriores de la cepa TR4 de la enfermedad del marchitamiento por Fusarium, más conocida como enfermedad de Panamá, paralizaron las exportaciones de la fruta de origen indonesio, que ascendían a más de 100 mil toneladas al año, provocando pérdidas anuales de unos 134 millones de dólares únicamente en Sumatra. Actualmente la enfermedad está afectando gravemente a más de seis mil hectáreas en Filipinas y 40 mil hectáreas en China.

El marchitamiento por Fusarium se propaga rápidamente a través del suelo, el agua y el contacto con equipos y vehículos agrícolas contaminados, por lo que las respuestas rápidas son esenciales para prevenir su aparición y propagación.

Una vez que el suelo está contaminado con el hongo, el campo afectado deja de ser apto para la producción y es susceptible a la enfermedad hasta un máximo de tres décadas.

La propagación de la nueva cepa T4 de la enfermedad del marchitamiento por Fusarium ha suscitado el temor de que se repita el desastroso brote de comienzos del siglo XX.

En ese entonces una cepa diferente del hongo (raza 1) se extendió como un reguero de pólvora por toda América Latina, causando más de dos mil millones de dólares en pérdidas y diezmando prácticamente la industria mundial de exportación de este producto.

Las exportaciones mundiales se salvaron gracias a la sustitución del plátano Gros Michel, el favorito de la industria por aquel entonces, por el Cavendish, resistente a la raza 1.

Hasta la fecha la variedad Cavendish ha cubierto las necesidades de la industria mundial de suministro y exportación de plátanos. Pero la cepa TR4 del hongo está forzando nuevamente a la industria, a la comunidad científica y a los gobiernos a encontrar variedades alternativas que sustituyan al Cavendish.

Sin embargo, los expertos advierten que la solución al marchitamiento por Fusarium no radicaría únicamente en la búsqueda de una nueva variedad inmune, sino también en incrementar la diversidad genética y la resiliencia de los sistemas de producción platanera.