Concluirá ampliación del Canal de Panamá en 2015 para operar en 2016

Los trabajos da ampliación del Canal de Panamá finalizarán en diciembre de 2015 y podría operar en enero de 2016, con un retraso de unos 15 meses, luego de la crisis que paralizó las obras durante 15 días, anunció hoy la empresa estatal.

"El plan es que nosotros entremos en operaciones comerciales en enero de 2016", afirmó en rueda de prensa el administrador de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP), Jorge Quijano, al presentar las nuevas fechas de la expansión, tras alcanzar un acuerdo con su contratista.

Quijano anunció que el jueves, la ACP alcanzó un "acuerdo conceptual" con el Grupo Unidos por el Canal (GUPC) para dotar de liquidez al consorcio con el compromiso de que completará las obras del tercer juego de esclusas en diciembre de 2015.

El convenio será firmado el próximo jueves por la ACP con el GUPC para poner fin a una crisis que estalló el 30 de diciembre pasado cuando el grupo presentó un reclamo por mil 600 millones de dólares en supuestos sobre costos al contrato de 2009.

Aunque la situación entre las partes empeoró entre el 5 y 15 de febrero cuando el grupo paralizó las obras, la ACP y el GUPC -integrado por la española Sacyr, la italiana Impregilo, la belga Jan De Nul y la panameña CUSA, mantuvieron las conversaciones.

"El acuerdo pactado respeta en su totalidad los términos del contrato, establece que la ACP no va a reconocer ninguna reclamación fuera del mismo y que el contratista acepta someterse a todos los mecanismos establecidos en el mismo", aseguró Quijano.

Luego de la firma del contrato, el próximo 6 de marzo, al siguiente día la ACP aportará 100 millones de dólares en pagos adelantados al consorcio, mientras que éste deberá desembolsar otros 100 millones de dólares.

Con el propósito de incrementar el flujo de caja del grupo, la aseguradora Zurich debe aportar 400 millones de dólares, el total de una fianza de cumplimiento, para manejarlo a través de un fideicomiso administrado por las dos partes.

Otro de los acuerdos es alargar hasta 2018 la moratoria para repagar 784 millones de dólares en desembolsos adelantados, pero a condición de que el consorcio cumpla con varios compromisos, entre ellos entregar 12 compuertas a más tardar a finales de este año.

La primera moratoria es hasta 2015 y para poder extenderla se debe cumplir con la entrega de compuertas en 2014 y si eso no se da no pueden seguir las moratorias que siguen (hasta 2018)", explicó Quijano.

Advirtió que el Canal dispone de garantías de crédito por 784 millones de dólares que aseguran el repago y que en caso de incumplimiento las haría valer de inmediato para convertirlas en efectivo, pero que esa medida impactaría la economía del GUPC.

Indicó que "si encontramos" esas cartas de crédito de inmediato repercutiría en los proyectos multimillonarios que las empresas miembros del consorcio tienen en otras partes del mundo.

Quijano estimó en 300 millones de dólares lo que la ACP dejaría de percibir por el retraso en las obras de ampliación, que según el contrato con el GUPC deberían finalizar el 21 de octubre de 2014.

La expansión para añadir un tercer juego de esclusas al Canal inició en 2007 con un presupuesto total de cinco mil 250 millones de dólares, de los cuales tres mil 221 millones de dólares corresponden al contrato con el GUPC.

La ampliación añadirá un tercer carril a los dos existentes en la ruta interoceánica con capacidad para permitir el tránsito de los gigantescos barcos Post Panamáx.