El escándalo de emisiones que ya forzó a Volkswagen a declararse culpable de fraude federal y cargos de conspiración en Estados Unidos y pagar más de 26 mil millones de dólares en multas podría tener una nueva dimensión.

En 2014, a medida que aumentaba la evidencia sobre los efectos nocivos del diesel en la salud humana, los científicos de un laboratorio de Albuquerque llevaron a cabo un experimento inusual: diez monos se sentaron en cámaras herméticas observando dibujos animados mientras inhalaban los vapores de un Volkswagen Beetle diesel.

Los fabricantes de automóviles alemanes habían financiado el experimento en un intento de demostrar que los vehículos diesel con la última tecnología eran más limpios que los modelos de gasolina de antaño, de acuerdo con un reportaje del diario The New York Times.

Pero los científicos estadunidenses que realizaban la prueba desconocían un hecho crítico: el auto proporcionado por Volkswagen había sido manipulado para producir niveles de contaminación que eran mucho menos dañinos en el laboratorio que en el camino.

La compañía admitió a la instalación de software en los vehículos que les permitieron hacer trampa en la prueba de emisiones. Los resultados fueron manipulados deliberadamente.

Los procedimientos legales y los registros del gobierno muestran que Volkswagen y otros fabricantes de automóviles europeos también participaron en un esfuerzo prolongado y bien financiado para producir investigaciones académicas que esperaban influirían en el debate político y preservarían los privilegios fiscales para el combustible diesel.

Los detalles del experimento de Albuquerque se han divulgado en una demanda presentada contra Volkswagen en Estados Unidos, que ofrece una ventana al mundo de la investigación académica respaldada por la industria.

La organización que encargó el estudio, el Grupo Europeo de Investigación sobre Medio Ambiente y Salud en el Sector del Transporte, recibió todos sus fondos de Volkswagen, Daimler y BMW. Se cerró el año pasado en medio de la controversia sobre su trabajo.

La organización, conocida por sus siglas en alemán, EUGT, no hizo ninguna investigación en sí misma. Por el contrario, contrató a científicos para realizar estudios que podrían defender el uso del diesel.

Se patrocinó una investigación que desafió una decisión de 2012 de la Organización Mundial de la Salud para clasificar el escape de diesel como un carcinógeno.

Pero el grupo de fabricantes de automóviles siempre promovió la afirmación de la industria de que el diesel era respetuoso con el medio ambiente, un reclamo ahora socavado por el escándalo de Volkswagen.

Volkswagen, Daimler y BMW dijeron que el grupo de investigación hizo un trabajo científico legítimo. "Todo el trabajo de investigación encargado con EUGT fue acompañado y revisado por un comité asesor de investigación formado por científicos de reconocidas universidades e institutos de investigación", dijo Daimler en un comunicado.

Daimler y BMW dijeron que no sabían que el Volkswagen utilizado en las pruebas de monos en Albuquerque había sido creado para producir datos falsos. Volkswagen acotó en un comunicado que los investigadores nunca habían logrado publicar un estudio completo.

Los documentos producidos en procedimientos legales muestran que en agosto de 2016, Michael Spallek, director del grupo de investigación de fabricantes de automóviles, envió un correo electrónico al Lovelace Respiratory Research Institute, la organización de Albuquerque que realizó las pruebas con monos.

"El punto de vista de EUGT es que es hora de tratar de finalizar el informe y presentar o discutir los problemas del estudio de manera científica lo antes posible", escribió Spallek.

En septiembre de 2015 salió a la luz que Volkswagen había instalado ilegalmente un software para cambiar los resultados de los controles técnicos de emisiones contaminantes en 11 millones de automóviles con motor diesel, vendidos entre 2009 y 2015.

Como resultado de este fraude, sus motores habían sorteado con éxito los estándares de la Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos (EPA). Los vehículos implicados emiten hasta 40 veces el límite legal de óxidos de nitrógeno.